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spéciales, non une théorie variable et facile qu'on puisse insinuer aux hommes sous différentes formes plus ou moins agréables, comme ces médicaments amers que l'on cache dans des gâteaux.

Les drames, tragiques ou comiques, sont au suprême degré des æuvres d'art. Les auteurs dramatiques poursuivent le beau dans la représentation du cæur humain, comme les sculpteurs dans celle du corps. Ils cherchent à plaire par l'émotion, et le degré d'émotion qu'ils excitent est pour eux la mesure du succès (1). Leurs æuvres ne sont pas souvent immorales, parce que l'immoralité n'est pas souvent propre à exciter une émotion qui plaise. On peut même dire en général que l'ensemble en doit être moral, ainsi que vraisemblable, à cause de la mystérieuse intimité qui unit le vrai, le beau et le bien, et fait de leur réunion la condition normale et habituelle du plaisir. Mais ceux qui veulent voir dans les æuvres dramatiques vraiment belles des intentions morales, prêtent presque toujours aux auteurs une pensée qu'ils n'ont point eue.

Pour la comédie, qui , dit-on, castigat ridendo mores , il faut reconnaître qu'elle corrige bien peu de

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obligés de nous moraliser. » Gatien-Arnoult, Réponse au remerciment de M. Gustave d'Hugues (Académie des jeux Floraux , 1866).

(1) C'est l'opinion de Molière : « Je voudrois bien savoir si la grande règle de toutes les règles n'est pas de plaire, et si une pièce de théâtre qui a attrapé son but n'a pas suivi un bon chemin. » La Critique de l'Ecole des Femmes, sc. VII.

En fait, la sculpture, la peinture, la musique, les Vénus , les Erigone , les Lėda , les partitions les plus vantées, n'ont d'autre but que de plaire, même au risque de corrompre.

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choses (1). Ce n'est pas aux Aristophane ou aux Ménandre que les Athéniens durent ce qu'ils conservèrent d'héroïsme et de droiture ; et personne n'oserait souhaiter que les Français eussent pour tout catéchisme de morale le théâtre de Molière.

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On peut à première vue douter que le but de la comédie soit purement artistique. D'abord, si elle n'a pas d'intention morale, elle a certainement une influence sensible sur les meurs. Ensuite, plusieurs auteurs, et Molière lui-même, ont été obligés de mettre en avant l'utilité morale, pour assurer le succès de leurs pièces, pour les défendre contre une critique hostile, ou même pour en obtenir la représentation (2). Enfin, il est impossible qu'un homme d'un grand esprit, un profond observateur de l'humanité, n'ait point des principes qui percent dans ses ceuvres, et ne tire point continuellement une espèce de morale de l'observation pénétrante qui est la source vive où puise son génie. Mais une influence incontestable, un prétexte plausible, des principes inspirateurs, ne doivent point être confondus avec un but avoué.

Le but de la comédie est de faire rire : voilà la vérité. Quand Molière a écrit les Femmes savantes , Misanthrope, même le Tartuffe , il songeait à nous divertir, et ne se proposait pas de faire un sermon

le

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(1) Voir M. Raynaud , Les Médecins au temps de Molière, chap. VII. (2) Voir les Placets au sujet du Tartuffe et la Préface de la même pièce.

sur les planches. L'idée que le théâtre doive être une école de mours n'a jamais été que le rêve irréalisé de ceux qui n'y ont rien produit de remarquable, et qui ont cru suppléer à l'insuffisance du talent

par

la moralité de l'intention (1).

Enfin, pour ruiner cette théorie, qui a eu pourtant des partisans estimables (2), ne suffit-il pas

de

poser cette question : Par où est-ce que la comédie frappe les vices ? Par le ridicule. Si donc sa morale n'a point d'autre sanction, on peut dire que c'est une morale immorale, puisqu'elle est appuyée uniquement sur l'amour-propre, un des vices que les vrais moralistes cherchent d'abord à extirper. Y a-t-il grand fond à faire sur un homme qui n'est vertueux que par la crainte d'être moqué?

La théorie de l'art pour l'art est vraie chez les

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(1) Voir la Préface des Deux Sæurs de M. E. de Girardin.

(2) On ne cite ici que ceux qui ont parlé de Molière à ce point de vue. Dès 1696, Perrault , dans Les Hommes illustres qui ont paru en France pendant le dixseptième siècle, disait en parlant des comédies de Molière : « On peut dire qu'elles furent d'une grande utilité pour bien des gens. » - De Cailhava, De l'Art de la Comédie , liv. II, chap. XLIII , Du but moral : « Molière travaille à rendre les hommes plus agréables dans la société. Molière instruit l'homme dans plusieurs arts, ou contribue du moins à leurs progrès. — Molière fait ses efforts pour rendre les hommes plus heureux. Molière s'applique à rendre les hommes meilleurs. » — Laharpe, Cours de Littérature, Ile partie, liv. I, chap. VI, section 1 : « Molière est certainement le premier des philosophes moralistes... Ses comédies bien lues pourraient suppléer à l'expérience , etc. » - Auger, Discours préllminaire aux Euvres de Mollère (1819) : « Le but de la comédie est de corri-. ger, son moyen est de faire rire. » — Goldoni, Mollère, act. 1, sc. VI, et act. IV, SC. X: « Molière est un sage... Grand homme, qui a reçu du ciel le don puissant de corriger les vices et les ridicules , et qui , habile à emmieller les bords du

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nous mène à la vertu par le plaisir même. »

vase

grands artistes. On va à la comédie pour s'amuser : - et vraiment oui, Molière s'en allait content quand on avait ri.

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Que Molière ait quelquefois prétendu que ses comédies avaient un but moral (1), soit par nécessité, soit par une de ces illusions communes aux auteurs, qui sont facilement entraînés à s'exagérer la portée de leurs peuvres, soit plutôt par une réflexion après coup sur l'influence morale qu'elles pouvaient avoir (2), il n'est pas moins vrai qu'il se faisait une opinion plus modeste de ce que peut être la bonne comédie au point de vue de la morale : « J'avoue, dit-il, qu'il y a des lieux qu'il vaut mieux fréquenter que le théâtre ; et si l'on veut blâmer toutes les choses qui ne regardent pas directement Dieu et notre salut, il est certain que la comédie en doit être , et je ne trouve point mauvais qu'elle soit condamnée

(1) « Si l'emploi de la comédie est de corriger les vices des hommes, je ne vois pas par quelle raison il y en aura de privilégiés... Nous avons vu que le théâtre a

y une grande vertu pour la correction... Rien ne reprend mieux la plupart des hommes que la peinture de leurs défauts... La comédie n'est autre chose qu’un poëme ingénieux, qui par des leçons agréables reprend les défauts des hommes... On doit approuver les pièces de théâtre où l'on verra régner l'instruction et l'honnêteté. » (Préface du Tartuffe.) « Le devoir de la comédie étant de corriger les hommes en les divertissant..., j'avois eu la pensée que je ne rendrois pas un petit service à tous les honnêtes gens, etc. » (Premier placet sur le Tartuffe.) Il est à remarquer qu'on ne trouve que là, dans tout Molière , l'idée que la comédie puisse avoir un but moral.

(2) Peut-être aurait-on trouvé des idées de ce genre dans les Remarques que Molière comptait donner un jour sur ses pièces, comme il le dit dans la Préface des Facheux.

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avec le reste. Mais supposé, comme il est vrai, que les exercices de la piété souffrent des intervalles, et que les hommes aient besoin de divertissement , je soutiens qu'on ne leur en peut trouver un qui soit plus innocent que la comédie (1). »

Innocent, c'est trop dire : mais est-ce là le langage d'un homme qui veut enseigner la morale ?

S'il avait eu l'intention d'enseigner quelque chose, il faudrait lui reprocher d'avoir dissimulé son enseignement avec tant d'habileté , qu'il y a telles de ses pièces où les critiques n'ont pas su se mettre d'accord pour deviner son opinion, comme le Misanthrope , par exemple , objet de tant d'interprétations, de louanges, de blâmes et même d'anathèmes (2). Quand on veut instruire, on ne cache pas sa doctrine sous des voiles si brillants et si impénétrables. Il y a un plus grand nombre de ses pièces où, avec toute la bonne volonté du monde, on ne peut trouver d'autre intention que l'intention formelle de faire rire, mais de ce rire convulsif qui prenait Nicole, à

à la vue de M. Jourdain en habit de marquis (3), et secouait encore son ombre aux enfers (4). Qui pré

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(1) Préface du Tartuffe. — « Il ne me soucie guère que le théâtre soit une succursale du temple ou une annexe de l'école, et, sans lui donner une mission si haute , je me contente de le trouver un lieu commode pour y passer agréablement quelques bonnes heures d'un temps bien perdu , sans remords ni regrets. » Gatien-Arnoult , Réponse au remerciment de M. Gustave d'Hugues (Académie des jeux Floraux , 1866).

(2) Voir plus loin, chap. III, p. 43.
(3) Le Bourgeois gentilhomme, act. I, sc. I.
(4) Brécourt, L'Ombre de Molière , sc. IX.

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