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Quant aux villes flamandes, elles sont comme pavées de souvenirs des époques brillantes où la culture des beaux-arts plaçait nos provinces au premier rang des nations civilisées; de même que notre commerce et notre industrie, en répandant au dedans l'oppulence, faisaient respecter le nom Belge sur toutes les mers et dans les contrées les plus lointaines. Un artiste qui visite ces villes dans l'intention de recueillir des études pour le paysage, les tableaux d'intérieur, les monumens d'architecture , n'est embarrassé qı : du choix.

L'art du moyen âge a-t-il produit beaucoup de cathédrales supérieures, en richesse et en belles proportions, à Notre-Dame d'Anvers; de tours plus colossales et plus délicatement découpées que celle qui surmonte ce magnifique édifice ?

Il n'est pas à Anvers , par exemple, une église qui ne mérite une attention particulière. Si nous n'avons pas de musée national; si les collections municipales de Bruxelles, de Gand et d'Anvers sont loin d'approcher de la richesse des musées de France, d'Italie, d'Espagne, d'Allemagne et d'Angleterre, en revanche, nos églises sont de véritables musées. L'amateur, il est vrai , doit parcourir une grande étendue pour satisfaire sa curiosité; mais, à tout instant, la foule des habitans est admise à contempler les chefs-d'oeuvre de nos artistes, à

la place même pour laquelle ils ont exécuté leurs ouvrages.

A Notre-Dame, vous admirerez le prodige de la peinture, cette Descente de Croix, dont la renommée est dans tout le monde.

Aux Dominicains, vous vous arrêterez devant les boiseries qui tapissent toute son étendue intérieure, encadrant une foule de tableaux, souvent fort remarquables ; sculpture d'un travail prodigieux, que l'on n'obtiendrait pas aujourd'hui avec d'immenses sacrifices. C'est une suite de confessionnaux, ce sont des stalles d'une finesse d'exécution, d'une richesse d'ornemens que nous sommes loin d'atteindre dans les ouvrages de ce genre , si rares en ce siècle positif, où règne l'angle droit avec son despotisme mathématique, où nos meubles les plus soignés n'affectent guère que des formes réglées par le compas, où l'art enfin se réduit trop souvent à la géométrie descriptive.

L'église des Jésuites, bâtie d'après le plan donné par Rubens, ne vous étonnera pas moins par le caractère particulier de son style, un peu bizarre.

A Saint-Jacques, vous trouverez, sur le pavement d'une chapelle , derrière le chour, une inscription latine qui vous apprendra , que là, devant un de ses tableaux représentant une Sainte-Famille, reposent les

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dépouilles mortelles du plus grand peintre qui ait jamais foulé le sol d'Anvers.

C'est cette église , d'une architecture élégante et hardie, c'est ce monument, devenu fameux par les cendres célèbres qu'il recouvre , et enrichi par les chefs-d'oeuvre de Verbruggen, de Van Balen, de Zegers, de Jean Hemmelinck, de Willemsens, de Vervoort-le-vieux, d’Arnold Quillyn, de Kerckx, de Corneille Schut, de Van Dyck et de Rubens lui-même, que M. Génisson nous montre, dans sa plus grande étendue (voy. n° 222 '). Examinons le parti que l'artiste a tiré de son sujet.

La nef principale de l'église est vue de l'entrée. Au fond, le chaur est fermé par des autels latéraux surmontés d'un jubé. Devant l'un de ces autels passe une procession qui se dirige vers la sortie. Déjà le suisse, marchant à pas majestueux, et le porte-guidon qui le suit, sont arrivés au milieu de l'église , vis-à-vis de la chaire de vérité. Une foule de fidèles sont agenouillés, des deux côtés de la nef , laissant un espace vide assez large pour la procession.

Le peintre s'est attaché surtout à rendre l'édifice avec exactitude. Son effet principal consiste dans une gerbe de lumière tombant , vers le centre de son tableau , sur le rang de colonnes de gauche et sur le groupe que forment la procession et les assistans. Dans la partie supérieure de la voûte fortement éclairée, la lumière joue à travers la vapeur légère qui s'y trouve réunie, et produit un effet piquant.

1 Hauteur m. 1,20, largeur 0,94.

Il y a dans ce morceau un grand mérite, surtout sous le rapport du dessin et de l'heureuse distribution de la lumière ; l'artiste a rendu avec exactitude et même avec charme tout ce que l'église lui offrait d'intéressant ; ses détails sont aussi délicatement traités que son ensemble est bien rendu. Nous voudrions pourtant trouver un peu plus du ton solennel qui fait le caractère des temples catholiques , qui inspire le recueillement et la prière. Ces nefs, ces voûtes ont trop un air de fête. Certes, tout cela est vrai, tout cela se voit chaque jour, dès qu'un rayon de soleil illumine l'édifice; aussi nous garderonsnous bien de faire à M. Génisson un grave reproche de sa fidélité à rendre ce qu'il a vu; mais nous l'engageons à tâcher, une autre fois, de nous faire éprouver ce qu'il aura lui-même éprouvé intérieurement. Son tableau n° 221, Vue de Sainte-Gudule, à Bruxelles , répond mieux à l'idée que nous nous faisons du but de la peinture appliquée à la reproduction des édifices consacrés à la religion.

L'auteur nous a montré la nef latérale de droite, près du chour. Il y a mis une dame du xviie siècle , venant visiter le tombeau d'un de nos ducs. Il y a du recueille

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ment sous ces voûtes assombries avec art, qu'éclaire un jour qui a traversé les verrières des magnifiques fenêtres peintes. Le reflet de ces vitraux sur les piliers, cette couleur fraîche et brillante, comme égarée sous ces ombres tranquilles, semble un souvenir du monde placé là, à dessein , pour faire ressortir la tranquillité, le calme des autels.

C'est bien là l'église catholique, l'asile du pénitent et du malheureux, le refuge de quiconque a une peine au cour, le lieu de repos où le voyageur, fatigué du fardeau du jour, vient s'asseoir et rafraîchir sa tête, sûr de trouver une pensée consolatrice sous l'influence de ces voûtes qu'habite l'esprit de Dieu.

Nous ne terminerons pas sans adresser à l'auteur une autre observation, qui porte sur la manière dont il rend les murailles blanches dans ses églises. C'est se tromper que de croire que le blanc soit par lui-même froid , dans ces sortes de tableaux ; les belles productions du Hollandais Emm, Dewit prouvent assurément, le contraire; il a su, en restant vrai, leur donner de la chaleur. M. Génisson nous parait s'écarter un peu de la nature dans cette partie , où, au lieu de rendre exactement les tons riches que présentent les murailles blanches, il invente une couleur chatoyante et rousse qui affadit au lieu de fortifier l'effet.

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