Les Immémoriaux

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République des Lettres, 18 janv. 2023 - 256 pages

Texte intégral révisé suivi d'une biographie de Victor Segalen. Mi-roman, mi étude ethnographique, "Les Immémoriaux" sont nés de l'expérience de Segalen dans les îles polynésiennes où il était affecté en qualité de médecin de la marine. Dès son arrivée à Tahiti en janvier 1903, il est d'emblée convaincu que la civilisation polynésienne est menacée de mort par l'influence européenne et par l'insouciance des populations. La vue des tableaux et la lecture des écrits de Paul Gauguin, mort à Hiva-Oa depuis peu, lui font comprendre par l'intérieur ce qu'avait été autrefois la vie sensuelle et joyeuse des Polynésiens ainsi que leur déclin d'hommes "oublieux" de leurs coutumes, de leurs savoirs et de leurs dieux familiers sous la pression politico-religieuses des occidentaux. Son livre soigneusement documenté est composé de trois parties. La première décrit la Tahiti d'avant l'arrivée des missionnaires, la troisième la Tahiti soumise vingt ans plus tard au christianisme triomphant. Entre les deux, la seconde partie est consacrée aux anciens "Dires" locaux et à la question capitale du langage sacré, en prêtant notamment la parole à des récitants maoris. C'est pour Segalen le moyen, d'abord d'exprimer sa profonde révolte contre sa propre éducation morale et religieuse, ensuite de mettre en pratique ses idées sur l'exotisme comme "esthétique du divers".

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